SNIKTITT: Age of Empires Online
Sniktitt

Age of Empires Online

Ingen grunn til å le av imperiets nye klær.

SAN FRANCISCO (Gamer.no): Age of Empires-serien har vært en av de største suksessene for Microsofts PC-satsning. Den særegne stilen til disse sanntidsstrategispillene har sørget for at serien har mange fans – det finnes fremdeles de som ennå spiller Age of Empires II og Age of Empires III, til tross for at de kom ut i henholdsvis 1999 og 2005.

Før man i det hele tatt har sett spillet, kan registrere at det ikke står et firetall bak serienavnet, men snarere legger til en implikasjon om at dette er et internettspill. Videre skal det ikke mange sekundene til for å få med seg at spillet er en spesiell visuell stil. Denne er tegneserieaktig, og er ved første øyekast litt rundere enn The Settlers-serien og World of Warcraft, men samtidig ikke barnslig. Det tredje store kjennetegnet ved Age of Empires: Online, er at det vil kunne spilles uten å betale et rødt øre.

Sjangerblanding over en lav sko

Sjarmerende klubbemenn.
Sjarmerende klubbemenn.

Da jeg først satte meg ned med sniktitt-versjonen under X11-messen i San Francisco, forsto jeg ikke drua av det som skjedde på skjermen. Jeg hadde blitt gitt en spillverden hvor det allerede var lagt ned en god del spilltid, og dette gav meg samme følelse som jeg hadde når jeg først skulle se World of Warcraft i sin tid, og fikk ta spakene på en trollmann på erfaringsnivå 25. Det er noe sjarmerende med slike spill, der du må investere litt av deg selv for å få betalt tilbake, og de som ikke har fulgt spillets læreprosess sitter igjen med følelsen av å løse tredje ordens partielle differensialligninger når de ser en erfaren spillers skjermbilde.

Jeg ser på meg selv som meget erfaren når det kommer til strategispill, og det er sjelden denne sjangeren gir meg følelsen av å være en nykomling. Det er noe spesielt med Age of Empires Online, der det blander elementer som man sjelden ser i sanntidsstrategispill. Det har seg nemlig slik at alt som skjer i spillet, starter fra hovedstaden din – en by du skal bygge opp og vedlikeholde – som et utstillingsvindu hvor resten av nettsamfunnet kan komme inn å se på din overlegenhet.

I denne byen kan du produsere ulike ting og selge det til andre i nettsamfunnet gjennom butikker du velger å bygge. Uten at vi fikk det helt store innblikket i systemet, minner det om handels- og produksjonssystemet vi ser i World of Warcraft – hvilket i bunn og grunn er et ganske godt system.

Gjør som du selv vil

Fra denne byen kan du også velge å ta en rekke oppdrag, og fullt i tråd med konvensjoner vi ser i rollespill, er det bare å trykke på de personer eller bygninger som har et gult utropstegn, og oppdraget starter.

Vinn eller forsvinn ved vadestedet.
Vinn eller forsvinn ved vadestedet.

Det er først når du har akseptert et oppdrag at Age of Empires Online går over fra rollespill- til strategispillaspektet slik vi kjenner det. I oppdragene spiller du i klassisk Age of Empires-stil mot datamaskinen og vinner både utstyr, gull og erfaringspoeng.

Som et nettbasert spill vil det selvfølgelig være mulig å spille både sammen med og mot andre. Og til tross for at Microsoft Game Studios ikke vil gå ut med for mye detaljer, kommer spillet til å fokusere hardt både på samarbeidsmodus og spiller-mot-spiller-modus, uten at det skal straffes å være den som liker det ene eller det andre:

– Det virkelig kule er at omtrent 95 % av spillet kan spilles i samarbeidsmodus med en annen venn, hvilket er fullt i tråd med mye moderne spilldesign. Det kommer definitivt også til å være et spiller-mot-spiller-aspekt i spillet. Dette til tross, vi skjermer av deler av spillet, og når du går ut på et oppdrag med en venn, kan ingen andre bryte inn i deres spill, eller mose byen hvis dere er ute, sier sjefsdesigner Ian Vogel til Gamer.no.

– Du må invitere andre til kamp for å spille mot hverandre. Det ville være helt forferdelig hvis jeg skulle stå opp en morgen og få vite at hele byen min er knust fordi jeg valgte å sove den natten, legger han til.

Oppgrader, produser og hersk

Følelsen av frihet i spillet later til å være ganske stor, da det er forskjellige måter å tilnærme seg spillet på. Nytt utstyr, oppgraderinger av bygninger og teknologi er med på å forbedre byen og dine potensielle meritter på slagmarken, men det er ikke bare en vei til Rom:

Sjefsdesigner Ian Vogel (Foto: Marius Jentoftsen/Gamer.no).
Sjefsdesigner Ian Vogel (Foto: Marius Jentoftsen/Gamer.no).

– Vi ser på testserverne at mange velger å drive med økonomien og produksjonen sin, og selger til andre. De oppgraderer, skaper og blir økonomiske supermakter i spillverdenen, fortsetter Vogel.

Enten man kriger seg til det, lager det eller kjøper det fra andre, er utvikling innenfor teknologi og oppgraderinger synonymt med hvor mektig du er. På samme måte som i for eksempel World of Warcraft, har utstyret gjerne forskjellig farge i forhold til hvor eksklusivt og bra det er. Der hvor for eksempel et godt sverd tilhører den blå klassen, er de beste lilla og mer kostbare på for eksempel ressurser eller krigsinnsats. Hvis du for eksempel tilegner deg et nytt sverd til en spesiell klasse enheter, kommer alle enhetene du bygger når du kjemper til å bli anfektet av dette – det er her kontaktflaten mellom rolle- og strategispill smelter sammen.

Som jeg tidligere nevnte kommer også spillet med et erfaringsnivåsystem, og dette brukes i første omgang til å utvide teknologitreet og finne opp nye teknologier. Dette er en flott måte å balansere og utvide økonomibegrepet til ikke å bare handle om gullpenger. Det gir deg en følelse av hvor du befinner deg på verdens maktkart, og er en enkel og intuitiv måte å vise progresjon i spillet.

Avskrekkende visuell stil?

Gas Powered Games, utvikler av Supreme Commander-spillene, har nå tatt over utviklingen av Age of Empires Online. Microsoft har ikke sagt noe om hvorfor, men hevder at det er udramatisk og har vært planlagt lenge. Til tross for at det da er gode muligheter for at det kan komme endringer på hvordan spillet konkret legges opp, er elementer som den visuelle stilen spikret.

Det grafiske uttrykket er som tidligere nevnt, mildt sagt særegen, men i en kombinasjon av å være både søt og tilgjengelig, later den også til å være svært funksjonell – i likhet med tidligere nevnte titler:

Grekerne gjør seg klare til natteraid.
Grekerne gjør seg klare til natteraid.

– Har du spilt Team Fortress 2? Når du ser på de ulike enhetene og bygningene i spillet er det en viss stil over disse. Det er ikke bare søte små menn, kvinner og hus, men en grafisk stil som er lett å skalere, står seg fint over tid, og ikke krever en toppmaskin for å fungere. Det alle må forstå er at Age of Empires-spillbarheten fremdeles er der. Dette er ikke Age of Empires 4, men et helt nytt spill, sier Taylor selvsikkert.

Jeg tror at mange kan bli skremt av det fargerike, polerte og nesten barnslige uttrykket – jeg tenkte akkurat det samme før jeg prøvde spillet selv også. Hvis man evner å se forbi det og ta det for det sjarmfulle uttrykket det er, ser man at grafikkvalget faktisk er ganske funksjonelt. Det er lett å ha kontroll på dine enheter, og man får en visuell tilbakemelding når bygninger oppgraderes, soldater får nye våpen, rustninger og så videre.

Alt til den nette sum av kroner null?

Age of Empires Online ble promotert ganske hardt som et gratisspill. Det kommer ikke i noen eske, klienten lastes ned fra nett, og man kan fyre det i gang uten å betale et rødt øre, sies det. Utviklingen skal betales av premium-innhold – forskjellige gulrøtter som gjør deg og din sivilisasjon bedre:

Hva med en pyramide på rådhusplassen?
Hva med en pyramide på rådhusplassen?

– Du kan spille dette spillet gratis, og vi tvinger ingen til å gå til anskaffelse av det betalbare innholdet. Gratisspillerne har på dusinvis av timer med moro foran seg, og det noe kulere premium-innholdet er valgfritt. Vi håper jo at spillerne liker det de ser og kjøper premium, sier Vogel til Gamer.no.

– Premium-innholdet kommer til å ha en innvirkning ut over det rent visuelle. Det er bedre utstyr, teknologier, samt større muligheter for å gjøre riket ditt mer effektivt. På den andre siden er det ikke forferdelig uproporsjonert slik at den som betaler alltid dreper den som spiller gratis, legger han til.

Dette er ingen dum business-modell verken for dem eller kundene. Vi som spillere får muligheten til å se om vi liker spillet eller ikke, og kan da fritt velge om vi vil kjøpe det tøffeste innholdet, som det beste innenfor våpen, teknologitre, bygninger og så videre. Spillet kommer heller ikke på å bero seg på mikrotransaksjoner, slik at du for eksempel kjøper en hjelm her, og en teknologi der. I stedet fokuseres det på pakker.

Spillet kommer til å være delt inn på samme måte som Civilization-spillene med tanke på at du velger deg en sivilisasjon i starten, og bygger deg opp med bakgrunn i denne. Per i dag er det oldtidens Egypt og Hellas som er tilgjengelige fraksjoner, og betalingsmodellen er tenkt slik at du kan kjøpe premiuminnholdet til en av disse sivilisasjonene.

God kombinasjon, eller salig rør?

Fint skal det være.
Fint skal det være.

Det store spørsmålet er jo om denne sjangerkombinasjonen baner vei for en helt ny spilltype, eller om det er et salig rør med for mange ingredienser. At strategidelen fungerer er helt essensielt for Age of Empires som franchise, men hvis det sosiale aspektet med sine lånte elementer ikke sitter som de skal, ender de opp med å bli et gigantisk irritasjonsmoment.

Jeg synes spillet ser veldig spennende ut, men det er vanskelig å gjøre seg opp en konkret mening om slike store internettbaserte spill etter en liten halvtime bak spakene:

– Vi vet vi har en fanbase, og vi prøver selvfølgelig å få nye spillere til å bli interessert i Age of Empires. Det er likevel viktig å påpeke at vi prøver ikke å konvertere folk til å bli spillere, men snarere appellere til folk som allerede spiller fra før av. Ideelt sett hadde det jo vært fantastisk at alle tok en titt på det, men dette er først og fremst en tittel for de som er kjent med spill fra før av. Vi håper selvsagt at Facebook-spillerne sjekker ut spillet, men vi ser ikke på dem som vår målgruppe, forsikrer Vogel.

– Det er en stor og viktig franchise som betyr mye for oss. Vi kommer ikke til å stemple Age of Empires på en opplevelse som ikke passer til den tittelen. Dette er et Age-spill, uten tvil, avslutter han.

Konklusjon

Age of Empires Online er i mine øyne et meget interessant kommende strategispill. Ikke bare fordi det bærer et navn som mange har et forhold til, men først og fremst for at de prøver å lage noe nytt. Det er ikke Age of Empires 4, men et internettbasert strategispill som ønsker å sko seg på styrkene til massive onlinespill – samfunnene som skapes.

Krigselefanter. Aldri feil.
Krigselefanter. Aldri feil.

Med sin særegne tegneserieaktige grafikk balanserer spillet på en knivegg mellom å trekke til seg spillere som tradisjonelt sett ikke spiller strategispill, og å ikke fremmedgjøre de hardbarkede spillerne som av ulike grunner føler det blir for sukkersøtt og fargerikt.

Spillet kommer i utgangspunktet til å være gratis å spille, slik at alle kan laste ned en klient for å prøve. Det beste innholdet kommer likevel til å være betalbart, og uten at det er lansert noen pris på dette, kommer det nok til å være verdt investeringen for de som ønsker å bygge sitt eget nettbaserte imperium. Jeg var skeptisk i starten, men dette seiler for meg opp som et av de mest spennende strategispillene som kommer ut inneværende år.

Age of Empires Online kommer til Games for Windows Live (PC) en gang i løpet av 2011. Reise og opphold til X11 er betalt av Microsoft.

Kommentarer (8)

Forsiden akkurat nå

Til toppen