Madden 2004

I 1999 presenterte de oss for "Franchise"-modusen. Madden NFL 2004 er spill nummer fjorten i rekken, og forventningene er store. Dette er et spill som spilles av fotballspillerne selv, og det benyttes til å simulere kamper for å gi en pekepinn om utfallet. Fjorårets versjon var meget bra, og introduserte en suveren treningsmodus. Spørsmålet er hva produsenten Electronic Arts har funnet på i år.

Hvert sekund teller
Amerikansk fotball kan ved første øyekast virke kaotisk og rart, men vi snakker her om en sport hvor det gjelder å holde hodet kaldt. Sporten krever konstant konsentrasjon av spilleren, og det er av største viktighet at de riktige avgjørelsene tas til riktig tidspunkt. En kamp i Madden består av fire omganger, som varer fem minutter hver. Tyve minutter med effektiv spilletid, tilsvarer i prakis cirka tre kvarter. Klokken går kun mens ballen er i spill, og effektiv spilletid defineres ved at ballen befinner seg over bakkenivå. I det øyeblikket ballen berører bakken, stoppes klokken. Et spill starter med at det offensive laget stiller seg opp i en formasjon. De får fire forsøk på å komme seg 10 yards fremover på banen. En har under et minutt på seg per forsøk til å velge formasjon, og dette inkluderer den tiden det tar å komme seg i riktig posisjon på banen. Basert på denne formasjonen må det defensive laget prøve å forutse hva det offensive laget kommer til å gjøre. Klarer det offensive laget å komme seg tilstrekkelig langt nok fram, får de fire nye forsøk på å komme seg ytterligere 10 yards fremover. Dersom det defensive laget klarer å stoppe angrepet tar de over ballen, og rollene byttes. Dette fortsetter helt til et av lagene kommer seg helt inn i målsonen.

Nøkkelpersonen i dette spillet er quarterbacken. Det er han som får ballen i det et spill starter, og det er han som må avgjøre hva som skal gjøres med den. Han kan kaste ballen til en mottager, eller gi den direkte til en medspiller. Eventuelt kan han kan løpe med ballen selv, og gjøre sitt beste for å boltre seg vei mot målsonen. Så fort kneet til spilleren som har ballen rører bakken, er spillet over. Dersom en mister ballen er det fritt fram for det andre laget å plukke den opp. Så lenge ballen befinner seg i luften kan hvem som helst ta den. En får unektelig oppleve at motstanderen kommer ut i fra ingensteds og stjeler ballen, for deretter å løpe med den inn i målsonen. Madden er med andre ord et spill som krever at en er konstant våken, da det laget som ligger under kan ta ledelsen fortere en svint.

Det sier seg selv at quarterbacken ikke bare tar steg bakover mens han leter etter noen å kaste til, men også tar noen steg til siden. Tidligere befant kameraet seg i rett vinkel bak quarterbacken uansett hvor på banen han var. Konsekvensen av dette var at han ikke hadde full oversikt, da så mye som halve banen befant seg utenfor skjermbildet. Skulle han kaste til en av mottagerne utenfor skjermbildet måtte han gjøre det i blinde. I Madden 2004 tilpasser kamera seg dette, og viser hele banen selv om han velger å løpe helt ut på siden. Dette er ganske uvant til og begynne med, men er en stor forbedring. Et spill trenger ikke ta mer enn noen få sekunder å utføre, og det er fullt mulig å plassere ballen i målsonen på godt under et minutt. En god måte å trene seg på å score kjapt er å spille "Two-minute drills". Her har du to minutter på deg til å score så mange ganger som mulig. Så fort du klarer å score, begynner du fra startpunket igjen. Det er fullt mulig å score flere enn ti ganger på denne tiden. Det er nemlig slik at en kan stoppe klokken ved å be om en "time-out". Hvert lag har seks "Time-outs" de kan benytte seg av, tre før og tre etter pause. En kan kaste ballen i bakken på det første forsøket for å stoppe klokken. En annen metode er å prøve å komme seg ut av banen etter et spill, da dette også stopper klokken.

På stående fot
Den første av årets to største nyheter i Madden 2004 kalles for "Playmaker Control". Denne funksjonen gir en muligheten til å tilpasse seg spill på stående fot, men gjør det samtidig vanskeligere enn før å forutse og gjenkjenne dem. "Playmaker" gir en muligheten til å forandre på retningen spillerne skal løpe. Dette gjøres ved å bruke den høyre analogspaken. Denne funksjonen kommer godt til nytte dersom en ser en åpning i forsvaret, eller merker seg et spesielt punkt på banen som er tungt befolket. Men det er ikke bare før spillet at "Playmaker" kan benyttes. Under utførelsen kan en beordre spillere rundt på banen, og dette vises i spillet ved at quarterbacken løfter armen og peker. Dersom en løper med ballen kan en på samme måte få spillerne til å blokkere motstanderne. Det er vanlig å benytte seg av "Play-Action Fake" i amerikansk fotball. Hele poenget her er å lure forsvaret ved å få dem til å anta at en kommer til å kaste ballen, mens en faktisk løper - eller omvendt. I år er dette forkledd bedre enn noensinne tidligere. Kameraet zoomer ut som det gjør når en skal kaste ballen, og ikonene til mottagerene lyser opp på skjermen. Plutselig forsvinner ikonene, og kamera zoomer inn igjen. Først da viser det seg at planen var å løpe. Tilsvarende vises ikonet til spilleren som skal løpe, dersom planen er å kaste. Dette bidrar til usikkerhet, og holder spenningen oppe spill etter spill.

Playmaker" kan også benyttes på forsvar. Ser det ut som om det offensive laget planlegger å løpe, kan en sende alle spillerne sine mot løperen for å stoppe han. Mistenker en at de kommer til å kaste ballen, kan en sende spillerne sine bakover på banen for å gjøre livet surt for mottagerene. Tar en feil avgjørelse kan det koste dyrt, men dersom en har rett kan en stoppe det offensive laget - og kanskje til og med drive de en yard eller to bakover. Mulighetene er mange, og så fort en venner seg til å benytte "Playmaker" er det vanskelig å skjønne hvordan en noensinne klarte seg uten.

Toppen av kransekaka
Det er gjort store forbedringer med den kunstige intelligensen i Madden 2004, og dette merkes først og fremst på forsvaret. Er mottageren dekket av mer enn en mann, vil forsvaret som oftest stjele ballen i luften. Ballen vil også oftere en tidligere bli slått vekk av forsvaret. og dette gjør spillet mye mer realistisk enn tidligere. Nytt i år er muligheten til å bytte posisjonen til spillerne på banen midt i en kamp, eller gi dem nye oppgaver under det neste spilet. Noen av spillerne er raske, andre er kraftige. Hvem som trengs hvor på banen, og nøyaktig hva de skal konsentrere seg om å gjøre kan endre seg etter hvordan forsvaret stiller seg opp. Her kan en altså tilpasse seg dette på en mye mer effektiv måte enn før. Dette krever selvfølgelig at en kjenner til laget sitt godt, og vet hvem som er flinke til hva. Men de fleste som spiller Madden finner seg fort et favorittlag, og for de som har spilt noen år er dette en mulighet som ønskes velkommen.

2003-versjonen av Madden presenterte oss for "Mini-Camp". Dette er en suveren måte å trene på. Du får øve deg i alle posisjonene på banen. Denne treningsmodusen er integrert i "Franchise"-modusen i årets versjon. Det første du presenteres for i denne modusen er "Training Camp". Her velger du selv hvilken spiller du vil trene opp, og gjennomfører de samme øvelsene som i "Mini-Camp". Du starter på den letteste vanskelighetsgraden. Du får poeng for prestasjonene dine, og kan benytte disse til å forbedre evnene til spilleren din. Du kan også satse alle poengene dine, og prøve deg på neste vanskelighetsgrad. Klarer du denne, dobles antall poeng du vinner. Mislykkes du, taper du alle poengene. Du får kun et forsøk per øvelse, og muligheten til å delta i "Training Camp" kommer kun en gang per sesong.

Dette er bare toppen av kransekaka med tanke på alt som er nytt i "Franchise"-modusen. Det er nemlig under denne modusen at vi finner den andre av årets to store nyheter i Madden 2004. Den kalles for "Owner's Mode", og tilbyr tonnevis av muligheter for de som ønsker å leke eier. Du kan signere kontrakter med spillere, frigi dem eller bytte dem inn. Å bytte spillere er ikke like enkelt som før. Du må gi et åpent tilbud til alle lagene, og samtidig fortelle hva slags spiller du er på utkikk etter. Etterhvert som tilbudene ruller inn, kan du bestemme deg for hvilket av dem du vil benytte deg av. Når du finner et bra tilbud, får du se en sammenligning av spillernes evner. Både hvilket lag som får den beste spilleren (på sitt område), og hvem som eventuelt får større utgifter etter byttet vises på skjermen. Trenere kan også frigis, eller sparkes. Ønsker du å ansette en ny trener, må du gi han et godt tilbud. Alle trenerne fra NFL er tilgjengelig i spillet. Det er ikke så mange av oss her i Norge som har kjennskap til disse, men det trenger vi heller ikke. Detaljert informasjon om hver trener finnes tilgjengelig. Den går helt tilbake til 1985, og viser hvor mange prosent av kampene sine treneren har vunnet i løpet av karrieren sin. Den viser hvilke rekorder treneren holder, og hvor mange ganger han eventuelt har vunnet Superbowl.

Kongen av konsoll
Du kan leke arkitekt ved å bygge dine egen stadium helt fra bunnen av. Du kan pusse den opp, eller rive den ned og bygge den opp på nytt. Du kan flytte hele stasen til en ny by, og selve laget kan også flyttes. Du må i så fall skaffe lisenser fra byen. Har du ikke lyst til å skape deg en karriere med et eksisterende lag, kan du skape ditt eget lag. Finn på et navn, og velg en logo. Velg en gammel logo som ikke lenger benyttes i NFL. PC-versjonen lar deg benytte din egen logo, ved å importere bildefiler. Du kan skape en uniform til laget ditt, helt ned til fargen på sokkene. Du bestemmer selv prisene på øl, brus, is, pølser, trøyer, capser, parkering og sist men ikke minst billettpriser. Reklamebudsjettet må settes opp, og midlene må fordeles på annonsering over radio og TV. Du kan du arrangere messer for tilhengerne av laget ditt. Å la dem møte heltene sine før kampstart kan gjøre underverker. Tiden en kan bruke på "Owner's Mode" begrenses kun av viljen. Det er praktisk talt et eget spill i spillet. Selvfølgelig er ikke alle interessert i å holde på med alt dette fiksfakseriet her, og det trenger en heller ikke. "Owner's Mode" er nemlig valgfri å ta del i. En kan kun konsentrere seg om å spille fotball, dersom det er ønskelig De som liker å holde på med dette her, vil uansett oppleve det som syvende himmel.

Kampene vises som om de skulle vært sendt på TV. I år vises resultatene fra de andre kampene fortløpende nederst på skjermen. Dette er en artig liten detalj, som varsles med et pling. Reprisene i dette spillet er et kapittel for seg selv. Du kan se på dem fra alle mulige vinkler, i hvilket som helst tempo. Du har kontinuerlig kontroll over avstand og synsvinkel på kameraet, helt ned til minste detalj. Reprisene kan lagres, og inneholder såpass mange detaljer at de kan være artige å studere i etterkant. Det kan også være lærerikt å gjøre dette, da en kan finne ut nøyaktig hva som gikk galt - eller riktig. Tidligere stoppet klokken mens reprisene ble vist. De ble vist i full skjermstørrelse, og først etter at de var over kunne en velge neste formasjon. I år vises reprisene på øvre halvdel av skjermen, mens nedre halvdel benyttes til å velge neste formasjon. Klokken stoppes ikke, og dette skrur både tempoet og presset opp. Det bidrar til å skape en større helhetsfølelse enn før, da en har konstant tilsyn til kampen.

Al Michaels og John Madden kommenterer, med litt hjelp fra Melissa Stark. Dette trekløveret har gjort en såpass grundig og gjennomført jobb, at det er morsomt å høre på. Kommentarene passer utmerket til situasjonene som oppstår, og kommer kjapt nok til at det virker ekte. Det har ingenting å si om du tar en avgjørelse mens Al Michaels er midt i en setning. Denne avgjørelsen blir umiddelbart tatt med i setningen, og det er ganske imponerende. Det som er nytt i år er at herrene Michaels og Madden kommenterer flere aspekter ved spillet enn tidligere. Lagene får en mye mer spesifikk introduksjon enn før. Dersom to lag i virkeligheten er bitre rivaler, går ikke dette ubemerket hen når de møte i spillet. Det er ikke bare under selve spillene kommentatorene kommer med sine observasjoner, men også både før og etter. De kommenterer hvert enkelt spill i større detalj en før, og har også sine innspill under reprisene. I år får trenerne oppmerksomhet, i noe som kalles for "Coaches Close-up". Her får du vite alt om karrieren deres, og hvilken stil de liker å kjøre i løpet av en kamp. Kommentarene er i det hele tatt mye dypere enn før, og bidrar til å skape den riktige stemningen.

Madden er kjent som kongen av konsollspill. PS2-versjonen av Madden 2004 inneholder tre ting som PC-versjonen ikke kan skilte med. For det første inkluderer PS2-versjonen "Madden Cards". Dette er et rikelig antall med kort som kan vinnes ved å mestre diverse utfordringer, både under trening og under kamper. Disse kortene kan benyttes til slike ting som å øke nøyaktigheten til quarterbacken, eller heve stemningen til publikum. Det hele virker ganske rart, og kan minne om juksing. Noe som er av større interesse, er "Fotball 101". Dette er en opplæringsmodus, der John Madden forklarer den grunnleggende tankegangen bak utvalgte formasjoner. Utførelsen av formasjonen blir vist på skjermen, og deretter er det din tur til å prøve deg. Dette er en suveren måte for nybegynnere å bli kjent med spillet på, og det skader ikke med en gjennomgang eller to for de mer erfarne heller. "Fotball 101" er helt klart det sterkeste argumentet PS2-versjonen har å komme med ovenfor PC-versjonen. Et annet argument er det faktum at dersom du ønsker å benytte deg av "Playmakerer Control" trenger du en kontroll med to analogspaker. PS2-versjonen inneholder som en bonus en rekke videosnutter. Disse innledes av Melissa Stark, og kommenteres av Al Michaels. Videoene fungerer som en intro til "Playmaker Control" og "Owner's Mode".

800 nye animasjoner
Spillet er utfordrene nok, og det kreves utallige timer med trening for å komme seg opp på "All-Madden"-nivå. Nybegynnere må nok regne med å oppleve at 2005-versjonen av dette spillet kommer ut før de takler den vanskelighetsgraden. Uansett er det alltid morsommere og spille mot et menneske, og Madden byr på flere muligheter i den forbindelse. Det er vel ikke så mange som kan spille PS2 over nett i Norge enda. Med PC-versjonen kan en logge seg inn på EA sine egne servere, og kjapt finne likesinnede å spille mot. Tidligere fikk en 60 dager med gratis bruk av disse serverne, og etter dette måtte en fylle ut spørreskjemaer for å forlenge tiden. EA har gjort det gratis å benytte seg av serverne i år, så lenge en registrerer en kode som står på den medfølgende manualen. Multiplayerdelen fungerer bra, så lenge en passer på å oppdatere spillet til siste versjon. Bredbånd er å anbefale dersom en ønsker å spille over nett. Det fungerer med oppringt forbindelse, men det går ikke akkurat glatt. En vet heller ikke noe om hva slags motstander en møter her, da hvem som helst som har kjøpt spillet kan logge seg på. Noen er sportslige, og ønsker en rettferdig og spennende kamp. Andre gjør hva som helst for å vinne. Dette inkluderer å aldri gi fra seg ballen på fjerde forsøk, og heller aldri gi deg tid til å forandre på forsvarsformasjonen din.

800 nye animasjoner er lagt til i Madden 2004, og bidrar til å holde variasjonen oppe. Arkivet var rikt fra før, men det er heldigvis ingen grunn til å ikke å gjøre det enda rikere. Detaljene i grafikken er imponerende, og dette gjelder spesielt PC-versjonen. En kan lure på hva som er forbedret siden sist, siden spillet så meget bra ut i fjor. Det som er forbedret er detaljene til spesifikke spillere. Jimmy Smith ligner mer på Jimmy Smith enn tidligere, da spillfiguren nå har alle tatoveringer som han har i virkeligheten. Det har også foregått en generell forbedring av grafikken, og dette merkes best ved å titte på duskedamene som danser i pausen. Som alltid vil grafikken avhenge av hvor kraftig maskin en er innehaver av. Med mitt GeForce 2 MX400 grafikkkort kunne jeg kjøre spillet på medium oppløsning uten merkbare problemer. Ikke overraskende stiller PS2 med litt svakere grafikk en PC-versjonen. Konsollen yter uansett så bra grafikk som maskinvaren tillater, og trenger ikke å skamme seg. Musikken i Madden 2004 består av et knippe sanger, som for det meste består av rock. Antallet sanger er doblet siden i fjor. Det som uansett er det beste aspektet her er at PC-versjonen tilbyr muligheten til å benytte egne sanger. Det er lagt opp til at en kan endre på hvilken mappe med sanger i Windows spillet skal benytte seg av, og vips så kan en høre på alt fra country til techno.

Konklusjon
Gjengen bak Madden har jobbet hardt med 2004-versjonen. De har gjort et par store grunnleggende forandringer samtidig som de har forbedret og utdypet de beste aspektene ved spillet. I tillegg til dette gir de oss "Playmaker Control" som virkelig tar spillet til et nytt nivå, og "Owner's Mode" som rett og slett er et spill i seg selv. Fortsetter det slik, tør vi ikke tenke på hva neste års versjon av dette spillet kan bringe med seg. Den som lever får se, og i mellomtiden kan vi kose oss med et av de beste sportspillene som finnes på markedet per dags dato.

Forsiden akkurat nå

Til toppen